Microsoft por fin ha revelado y mucho antes de lo que la gente se esperaba, su proyecto de plataforma de juegos en la nube de la cual llevaban hablando publicamente aunque mordiendose la lengua en los últimos meses. La idea que han propuesto no es diferente a la que Sony hace años planteo encima de la mesa con el PlayStation Now pero mucho mejor ejecutada que la idea de la propia Sony, la cual fue producto de la compra de Gaikai en su día.

Los servidores en la nube del XCloud son racks compuestos por 4 Xbox One S a los que han llamado XBlade, ahora bien, el concepto no tiene nada de revolucionario si lo miramos desde el punto de vista técnico. En realidad lo que tenemos es una consola remota que es la que se encarga de ejecutar el juego al completo y renderizarlo. El mismo sistema que es utilizado para codificar el búfer de imagen y enviarlo en forma de video es utilizado para enviarle el búfer de imagen al usuario cliente en el caso de un servicio en la nube.

Xbox One S y Xbox One X tienen una ventaja respecto a PS4 y PS4 Pro, el soporte del códec HEVC que permite la misma calidad que el h.264 con la mitad del ancho de banda y a la hora del juego en la nube el ancho de banda es importante porque esta relacionado con la latencia. En un articulo de Wired donde se explica la historia del proyecto se dan pistas de como Microsoft quiere que su servicio funcione con 10Mb/s hacía adelante en vez de los clásicos 25Mb/s… ¿El problema? Pese a bajar la exigencia el proyecto al igual que PS Now no estará en todos los paises.

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Microsoft en Xbox One lo que ha hecho es no tocar la CPU ni la GPU de Nvidia dentro del SoC pero si que ha ido creando una serie de aceleradores o procesadores de apoyo aparte. Tenemos casos como el subsistema de audio de las Xbox One y los Move Engines por ejemplo. Curiosamente Xbox One S fue un caso particular de consola de tamaño reducido al no ser una simple reducción de tamaño, el sistema de audio se mejoro para soportar Dolby Atmos por hardware y creo (y esto es especulación mia) pienso que el codificador/descodificador de video no es el de AMD (VCE y UVD) sino uno propietario de Microsoft que se creo pensando para codificar y descodificar a muy alta velocidad de cara al juego en la nube.

Por otro lado también pienso que las velocidades de reloj en los XBlade no se corresponderían a las unidades Xbox One S estándar sino que serian algo más altas para renderizar los juegos en un tiempo menor y dar tiempo a la codificación y el envio. Microsoft no ha dicho nada de eso pero es la solución más simple y directa.

La otra parte es el software, en la Xbox One estandar el Sistema Operativo en el que corren los juegos es un SO que se ejecuta encima de un supervisor en compañía de una version de Windows RT/Windows UWP o como queréis llamarle como Sistema Operativo acompañante.

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Diría que en el caso del XCloud lo que ha hecho Microsoft es cambiar la Shared Partition para que se ejecute un SO acompañante optimizado para la nueva configuración.  Obviamente la parte del Exclusive OS quedaria completmente intacta y sin cambios para la máxima compatibilidad en los juegos.

En el artículo de Wired nos dejan muy claro que el hecho de trasladar Microsoft al juego en la nube es del propio Phil Spencer.

¿Que sentido tiene para Phil Spencer abogar por el juego en la nube? Basicamente como ya he comentado el Game Pass tenía que vender consolas Xbox One a mansalva y revertir las tornas, no ha sido así por lo que la conclusión a la que han llegado es la de eliminar a la consola de la ecuación.

Sin embargo, aunque todas esas medidas fueron pasos hacia la libertad del jugador, todos mantuvieron la Xbox directamente en el hogar y directamente en los dispositivos de Microsoft y Windows. Había un salto de gigante que aún no se había dado, y ese es exactamente el salto que Spencer quería dar. Hizo crear una nueva división de juegos en la nube y le pidió a Kareem Choudhry, el mencionado purista del eje Y, que lo ejecutara. Un veterano de Microsoft de 20 años, Choudhry había pasado de Outlook a Windows DirectX a una temporada de 13 años trabajando en Xbox. Y ahora, Choudhry intentaría lograr lo que durante mucho tiempo había sido casi imposible: hacer lo que Spotify había hecho para la música y lo que Netflix y Hulu habían hecho para el video. Hacer juegos disponibles en cualquier lugar, en cualquier dispositivo. Sin necesidad de descarga.

¿De que me suena esto? Ah si… Ahora lo recuerdo. Se encontraba bien definido en el «Documento Yukon» que fue la base para el desarrollo de lo que sería Xbox One, aunque el mapa de ruta hablaba de 2015 y Microsoft ha tenido que esperar casi un lustro para poder ejecutarlo.

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Este es el futuro Post-Xbox One que Microsoft tenia pensado desde hace años. Microsoft es una empresa de software y servicios y no de hardware, precisamente la existencia de Xbox es algo completamente anatema para lo que es la naturaleza de la compañía. Pero hay una motivación adicional para ello y que tiene que ver con la división de Windows, el enorme temor de que Google acabe invadiendo el escritorio por completo, algo que hasta ahora no ha podido hacer porque Windows es la que tiene los juegos para PC, pero la reciente presentación de ProjectStream por parte de Google ha hecho que Microsoft entre en pánico y haya acelerado la presentación de XCloud, el cual es un servicio que economicamente para Microsoft tiene más sentido que el de Google al utilizar como base un hardware fijo como es Xbox One S mientras que Google va a tener que ir aumentando el hardware de su equipamiento al ejecutar los cada vez más demandantes juegos de PC, por otro lado habrá juegos y géneros que no se podrán jugar bien en este tipo de propuestas por la insalvable latencia.

Pe… pero Urian… Si PS Now es un  fracaso… ¿Como espera Microsoft tener éxito?

La respuesta esta en que el RPV de ambas empresas es distinto, el RPV de Sony es la electronica de consumo y no se han tomado nunca el PS Now como algo serio, es más, su producto estrella es PS4 de donde sacan mucho dinero y un servicio en la nube que evita la compra de la consola no van a darle mucha importancia porque lo ven como una competencia interna. En el caso de XCloud tenemos a Phil Spencer apoyando el proyecto y siendo él que es el mandamás de la división de juego de Microsoft su máximo valedor, aparte que la existencia de este tipo de servicio si que tiene sentido para Microsoft.

¿Pero donde deja esto a Microsoft a nivel de hardware en el futuro? ¿No es contraproducente hablar de esto y de Scarlett como consola al mismo tiempo? Llegado a un punto, Microsoft reemplazará el hardware basado en Xbox One S por el hardware de Xbox One Scarlett en sus XBlade, dada la compatibilidad hacía atrás esto les permitirá ejecutar los juegos de Xbox One sin cambios en el código pero mucho más rapidamente (menos ms por fotograma) y seguramente con una codificacion mejor y mucho más rápida. Claro esta que existiendo esto muchos os preguntaréis… ¿Que sentido tendrá para Microsoft vender una consola dedicada? Simple y llanamente porque el desarrollo del nuevo SoC es de cara al juego en la nube para los XBlade de siguiente generación y Microsoft los podrá re-utilizar para crear un nuevo hardware doméstico, el cual a nivel de binario como he comentado alguna vez no será un paso aparte respecto a Xbox One X aunque el hardware tendrá una serie de cambios y mejoras importantes respecto al modelo original como es el uso de memoria GDDR6 y núcleos Ryzen en el SoC, pero dichos añadidos no van a resultar un cambio en el codigo de los juegos.

Por cierto, la resolución aún no ha sido anunciada pero y espero equivocarme, pienso que la resolución va a ser de 720P en vez de los 1080P esperados. ¿El motivo? Los 10Mb/s en vez de los 25Mb/s de ancho de banda mínimo, se que existe el tema de de la condificación HEVC pero hemos de tener en cuenta que a una resolución de 720P el hardware de Xbox One S (subido de vueltas o no) lo va a tener más fácil a la hora de ejecutar ciertos juegos  ¿Algo más que añadir? En realidad nada por el momento, pero si tenéis algo que comentar o alguna sugerencia sabéis que tenéis el Discord o los comentarios en esta misma entrada.